Universidad de Talca

Valentín Letelier Madariaga (1852 – 1929)

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Valentín Letelier nació en Linares el 16 de diciembre de 1852. Fue abogado, escritor, intelectual, profesor y político del Partido Radical. Diputado en dos periodos y rector de la Universidad de Chile.

Inició sus estudios en el Liceo de Talca. En 1867 se trasladó a Santiago para cursar las Humanidades en el Instituto Nacional. En 1872 comenzó sus estudios de Derecho en la Universidad de Chile. Se tituló de abogado en 1875 con la memoria “El poder municipal o la descentralización administrativa”.

El mismo año de su titulación fue nombrado profesor de literatura y filosofía en el Liceo de Copiapó. Creó junto a sus colegas una Academia Literaria y participó en la publicación de la revista Artes y Ciencias. Colaboró con la prensa como redactor y luego director del diario El Atacama. Además, fue miembro de la Compañía de Bomberos de la zona y secretario de la Sociedad de Instrucción Primaria.

Entre 1879 y 1882 fue diputado por Copiapó y Caldera. Entre 1888 y 1891 lo fue por Talca.

En forma paralela a su actividad como parlamentario se desempeñó como periodista y escritor. Hacia 1878 colaboró en los periódicos Las Novedades, Los Tiempos y El Heraldo.

En 1881 durante la presidencia de Domingo Santa María, viajó a Alemania como secretario de la embajada chilena en Berlín. Su permanencia en el cargo le permitió conocer el modelo de educación pública alemán, que era el más avanzado del mundo en aquella época.

De regreso en Chile impulsó importantes reformas de la enseñanza relativas a la necesidad de iniciar la formación escolar tempranamente en los llamados kindergarten. Además incorporó los trabajos manuales en las escuelas, abogó por la enseñanza de la mujer y estableció el sistema concéntrico de estudios.

En el ámbito intelectual, difundió las ideas socialdemócratas que conoció en Alemania relativas a las leyes sociales de seguro obrero, la indemnización por accidentes del trabajo y las pensiones de invalidez o ancianidad. Su pensamiento en cuanto a trabajo y trabajadores lo llevaron a valorar la creación de una legislación laboral que protegiera a los trabajadores e incorporara la intervención del Estado en las relaciones obrero-patrón.

A partir de 1885 comenzó a dar clases de Derecho Administrativo en la Escuela de Derecho de la Universidad de Chile. En 1889 participó en la fundación del Instituto Pedagógico de esta misma universidad e impulsó las reformas que consolidaron la Escuela de Minas de Copiapó.

En 1906 fue elegido rector de la Universidad de Chile, cargo que mantuvo por dos periodos. Algunas de las obras más emblemáticas de su gestión fueron: la creación del Laboratorio de Psicología Experimental, el Servicio de Sismología y la fundación de la Federación de Estudiantes de la Universidad de Chile (FECH). Se mantuvo en la rectoría hasta 1913 para luego dedicarse a sus labores como fiscal de la Nación.

También se dedicó a la redacción de obras de investigación, por lo que a su muerte ocurrida en Santiago el 19 de junio de 1919, dejó como herencia al país una colección invaluable. Entre sus principales libros se encuentran: Génesis del Estado, Génesis del Derecho, La lucha por la cultura, La evolución de la historia, Filosofía de la educación, Ellos y Nosotros, Los Pobres y La Actitud de los Pequeños.

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